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宇宙可能充满外星病毒,科学家吁建全新“星际病毒学” 国内

2018-02-26
摘要:人们普遍认为,另一个星球上的第一种生命形式是某种微生物,但一项新的研究提出质疑,没有人想过从微生物中数量更多的病毒下手,这是很奇怪的。该论文呼吁,应该建立一个全新的“星际病毒学”研究领域,也许病毒哪天就成为 NASA 在其他行星或卫星上发现的第一个生命迹象体。 病毒大量存在于地球,数量比任何细胞生物体还要多...

人们普遍认为,另一个星球上的第一种生命形式是某种微生物,但一项新的研究提出质疑,没有人想过从微生物中数量更多的病毒下手,这是很奇怪的。该论文呼吁,应该建立一个全新的“星际病毒学”研究领域,也许病毒哪天就成为 NASA 在其他行星或卫星上发现的第一个生命迹象体。

病毒大量存在于地球,数量比任何细胞生物体还要多出 10~100 倍,因此论文作者 Kenneth Stedman 认为,外星球存在病毒是合理的解释。然而,科学家对地球之外的病毒存在可能性知之甚少。

美国波特兰州立大学生物学教授 Kenneth Stedman,人称病毒猎手,他致力于从各种极端环境寻找微生物,比如加州拉森火山国家公园内沸腾湖(Boiling Springs Lake)的酸性温泉,其 pH 值约 2。5,与蔓越莓或柠檬汁差不多,大概神话等级的病毒才能在这种极端环境存活下来。事实上,Kenneth Stedman 领导的团队还真在这个地点发现独特的杂合病毒,新的病毒基因组出现两个明显来自不相关病毒的 DNA 和 RNA 组合。

▲ 拉森火山国家公园内的温泉。(Source:Wikipedia)

他最近在《天体物理学》杂志发布新论文,提出全新的“星际病毒学”学科,呼吁太空生物学家应多探讨病毒大量存在于宇宙的可能性,且美国太空总署(NASA)和其他太空机构需制定检测外星病毒所需的策略、开发检测工具,从土星、木星的卫星液体样本中寻找病毒,并确认地球病毒到了外太空后能否活下去。

许多人或许不懂如何区别、为何要区别病毒和其他微生物,科学家也为此斗争不休,Kenneth Stedman 在回覆《Gizmodo》媒体时给出他最喜欢的病毒定义:会借由合成机制在其他活细胞内进行自我复制的实体。

再简单翻译些:病毒可以得到宿主细胞的遗传因子,然后重新编程以产生更多病毒,Kenneth Stedman 开玩笑说这过程叫“讯息转让代理”,虽然病毒需要宿主才能存活是事实,但 Kenneth Stedman 更习惯把“宿主”看作一种特殊环境,就像病毒复制种子时需要的土壤和水。

根据他在沸腾湖发现的杂合病毒,他确定病毒在极端环境下仍能进化、茁壮成长,他也相信病毒本地球过去的重大演变过程中扮演关键角色,所以病毒遍布整个宇宙并不是一个完全陌生的想法。

为了在外太空寻找病毒,现有工具与技术必须更新,或者考虑将电子显微镜整合至太空探测器,如果真的在宇宙发现病毒不用恐慌,因为那很可能会是我们发现的第一个外星生命迹象体。

  • Alien viruses could surround us and we wouldn’t know it, scientists warn
  • Viruses are everywhere, maybe even in space
  • Our Universe Could Be Littered With Alien Viruses—and We Should Be Looking for Them

(首图来源:pixabay)

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